Корковая пробка – больше, чем просто средство укупорки. По сути, это фильтр, через который вино дышит, чтобы жить и развиваться. Это самый традиционный, классический способ укупорки. Она подчеркивает статус вина. Основных недостатков у данной пробки два – ее высокая стоимость (цена за хорошую пробку может достигать 1 евро) и возможность проникновения так называемого “пробкового тона”, порока вина, от которого невозможно избавиться с помощью декантирования и других манипуляций. На сегодняшний день главным производителем корковых пробок является Португалия с ее обширными посадками дуба (производит 32% всех корковых изделий). За не следуют Испания (22%), Франция (18%) и Алжир (15%).

Querqus suber  или пробковый дуб - именно так называется эта редчайшая порода. Это дерево обладает удивительными свойствами - во-первых оно отращивает на себе очень толстый слой эластичной упругой коры, которая плохо хорошо горит и пропускает тепло, что спасает большую часть дерева во время быстрого низового пожара, которые иногда случаются в сухом и климате Португалии. Кроме того, кора имеет свойство почти в полном объеме восстанавливать свой объем после сжатия, не пропускать воду и другие жидкости. Но это еще не все - самое главное это то, что эта кора легко отделяется от ствола дерева, так же как береста от старого ствола березы, и это никак не вредит дальнейшему росту и развития дерева.

Корковый дуб

Пробку с дубов снимают в среднем раз в 9 лет, повторяя процедуру много раз за жизнь дерева. За этот период пробка достигает в толщину нескольких сантиметров и становится пригодной для производства различных продуктов. Каждое дерево в дубраве живет в своем собственном цикле - это обеспечивает равномерное производство пробок каждый год, а не авральное "раз в 9 лет". Однако это приводит к необходимости маркировать каждое дерево цифрой года урожая, когда с этого дерева в последний раз снимали кору.

Снятая кора должна сначала как следует просохнуть. Для этого снятые куски коры штабелируют на специальных бетонных площадках, на которых они проводят под солнцем 3-4 месяца.

По завершении сушки пробковые листы перемещаются на фабрику. Только после этого начинается первый этап фактической работы по производству пробок. Первая стадия - кипячение или высокотемпературное пропаривание пластов коры. В результате этого процесса заготовки сильно размягчаются и могут быть развернуты в почти плоские листы, без разломов и раскрашивания. Раньше воду в чанах, по понятным причинам, меняли по полному прихождению всей воды в ванне в негодность, что могло приводить к перезаражению целых партий пробки различными химическими веществами, которые производятся различными микроорганизмами, живущими на коре. Современные производства оснащены системами постоянной рециркуляции и фильтрации воды, для снижения подобного риска.

После распаривания и распластывания пробка проходит первую сортировку и нарезку на заготовки, ширина которых может сильно варьироваться в зависимости от качества исходного материала и финального назначения: не многие об этом задумываются, то винные пробки могут иметь существенно различную длину, от 30 до 50 миллиметров и чем пробка длиннее, тем она дороже. На производство длинных пробок идут самые отборные планки, с самой плотной структурой и минимальным количеством трещин и внутренних тяжей.

После нарезки заготовки поступают на высечку - быстро вращающийся острый полый вал станка вырезает из них готовые пробки нужного диаметра. Специальный шток, проходящий внутри вала выталкивает готовую пробку в контейнер под станком.

Пробки проходят первую переборку. Раньше этот процесс осуществлялся исключительно вручную - женщины перебирали до 2.5 - 3 тысяч пробок в час на протяжении 8-10 часов. Сейчас производители пробки по возможности внедряют станки для автоматической сортировки пробки - над конвеером, по которому непрерывным потоком идут пробки установлены фотокамеры, которые фотографируют каждую из них со всех сторон, программное обеспечение анализирует все снимки на предмет пор, полостей, раковин, трещин и размера клеток, образующих пробку, и принимает решение о сортности.

Высшие сорта винной пробки проходят специальную полировку (лощение), которая придает боковой поверхности пробок максимальную гладкость, что обеспечивает укупорке максимально плотное прилегание к стеклу горлышка бутылки, полностью изолируя содержимое бутылки (чаще всего это вино) от контакта с воздухом.

Финальным этапом работы с пробкой может быть брендирование - нанесение на боковые и торцевые поверхности логотипов, надписей и рисунков по эскизу конкретного заказчика.

Корковые пробки бывают цельными, агломерированными и комбинированными.  Цельная целиком вырезается из коры, она обладает наилучшими характеристиками и предназначена для укупорки вин, обладающих потенциалом к выдержке.

Натуральная корковая пробка

Из остатков коры производят агломерированную пробку. Она представляет собой прессованную смесь гранул коры и пищевого клея. Такая пробка пропускает больше кислорода и предназначена для  укупорки вин, которые предполагается выпивать молодыми, в течение нескольких лет.

Агломерированная пробка

Комбинированная пробка – это агломерированная, к торцам которой с помощью пищевого клея присоединены диски цельной пробки. Подобными пробками укупоривают игристые вина, в частности, шампанские.

Комбинированная пробка

Пластиковая (синтетическая пробка)

Производится из неорганических материалов. Главным отличием от корковой пробки является ее непроницаемость для кислорода. Следовательно, вино не развивается в бутылке, а остается таким, каким его создал винодел. Применяется для укупорки молодых ярких свежих вин с насыщенным фруктовым ароматом. Практически исключает риск поражения корковой болезнью (но не всегда!). Лучшие компании по производству синтетических пробок – DIAM, NOMACORK (синтетические пробки нового поколения с микропорами – с такой пробкой у вина появляется возможность дышать).

Синтетические пробки

Винтовая пробка

В последнее время приобрела большую популярность, особенно благодаря винам из Австралии и Новой Зеландии. Такая пробка сохраняет свежесть и фруктовость вин. Для белых и молодых красных она подходит превосходно. В последнее время этот тип пробок приобрел популярность и в странах Старого Света – прежде всего в Германии и Австрии. Несомненным преимуществом является простота открытия бутылки.

Винтовая пробка

Стеклянная пробка

В последние годы ряд производителей Австрии, Германии, Италии стали выпускать небольшие партии вин, закрытых стеклянных пробкой. Данная пробка также предназначена для молодых вин, не рассчитанных на длительное хранение. Вино, укупоренное такой пробкой, не развивается.

Стеклянная пробка